COVID-19: Kina pressade WHO-teamet att avfärda teorin om laboratorieläcka, hävdar WHO-chef

13 augusti 2021 BMJ

Kvinna i laboratorium

Vid ett WHO uppdrag för att studera Covid-pandemins ursprung i Kina, uttalades det i februari att teorin om att viruset möjligen kunde ha läckt ut från ett laboratorium inte behövdes undersökas mer ingående, efter påtryckningar av de kinesiska forskare som också deltog i utredningen, säger Peter Ben Embarek som ledde WHO uppdraget.

Peter Embarek, som ledde teamet av forskare som WHO skickade till Wuhan, berättade i en dansk tv-dokumentär, som sändes den 12 augusti, att de kinesiska forskarna vägrade att ens diskutera teorin om laboratorieläcka om inte slutrapporten avfärdade krav på ytterligare utredning.

Efter att ha kohandlat om det fram till 48 timmar innan de lämnade Kina, berättade Embarek, gick hans kinesiska motsvarighet så småningom med på att diskutera teorin om laboratorieläckan i rapporten “under förutsättning att vi inte rekommenderade några specifika studier som stödjer den hypotesen.”

Embarek diskuterade teamets resultat innan han lämnade Kina och informerade då journalister om att en laboratorieläcka var “extremt osannolik”. På frågan från Danmarks TV2 om den formuleringen var ett kinesiskt krav, svarar han: “Det var den benämningen vi valde att lägga in i slutet, ja.”, men det betyder inte att det inte är ett osannolikt händelseförlopp, tillägger han.

Ett scenario där en anställd i Wuhan-laboratoriet fångade viruset efter att ha samlat in verkliga prover kan betraktas som antingen ett laboratorieläckage eller ett fall av direkt infektion från en fladdermus, säger Embarek till TV2. Teamets rapport beskrev scenariot med direktsmitta från fladdermus som “troligt”.

”En laboratorieanställd som smittats på fältet medan han samlar prover i en fladdermusgrotta – ett sådant scenario hör hemma både som en hypotes om laboratorieläcka och som vår första hypotes om direktinfektion från fladdermus till människa. Vi bedömer det scenariot som en sannolik hypotes, ”hävdade Embarek.

Den danska forskaren har samarbetat med dokumentärfilmarna i månader, och deras bilder från Kina-besöket kom delvis från hans mobiltelefon. Dokumentären visade också att han i januari uttryckte sina bekymmer om Wuhan-avdelningen för The Chinese Centre for Disease Control and Prevention, som endast ligger 500 meter från matmarknaden Hunan som de kinesiska myndigheter skyllde virusutbrottet på.

Denna institution, oberoende av Wuhan Institute of Virology, har inte tagits upp av WHO som en potentiell källa till oro. Men vid diskussion om institutet vid en telefonkonferens i januari sade Embarek: ”Det som är mer intressant för mig är det andra labbet. Det som ligger bredvid matmarknaden.” Detta kinesiska CDC-laboratorium, uttrycker han, hanterade coronavirus “utan att ha samma nivå av expertis eller säkerhet.”

En artikel på danska TV2:s webbsida innehöll andra kommentarer från Embarek som inte sändes, vilket antyder på en kinesisk mörkläggning. Grundat på Kinas känslighet och sekretess i frågan kan man tolka det som citat: ”att det förmodligen finns ett mänskligt misstag bakom en sådan händelse, och Kina är inte så förtjusta över att erkänna det.” Embarek sade senare till Washington Post att dessa kommentarer var en “felöversättning från en dansk artikel”, och han avböjde att kommentera ytterligare.

WHO-gruppens forskare måste godkännas av Kina och åtföljas av lika många kinesiska forskare, under villkor som Kina ställde innan de tillät forskarna att komma in i landet. Dessutom måste dom kinesiska forskarna godkänna rapporten innan den släpptes.

Men det snabba förnekandet av att det skulle vara en laboratorieläcka har väckt omfattande kritik, bland annat från WHO:s generaldirektör, Tedros Adhanom Ghebreyesus, som sedan dess har kallat fyndet ”ofullgånget (prematurt)”.

En epidemiolog försvinner

Samtidigt citerades en schweizisk epidemiolog vid namn Wilson Edwards brett i kinesiska statsmedier, som påstod att det fanns en amerikansk kampanj för att pressa WHO att felaktigt skylla pandemin på Kina. Men han verkar ha varit en påhittad karaktär, enligt den schweiziska ambassaden i Kina, som inte hittade några uppgifter om en schweiziska medborgare vid det namnet eller några av hans vetenskapliga publikationer för den delen.

“Medforskare” ska ha beklagat sig över att ha fått utstå ett “enormt tryck och till och med blivit skrämda av både USA och vissa medier”, hävdade Wilson Edwards Facebook-sida. “WHO-källor berättade för mig att USA är så besatt av att attackera Kina i frågan om virusets ursprung att de är ointresserade av undersöka andra data och fynd”, antydde Facebook-sidan.

Påståendena togs upp av China Daily, CGTN, Global Times och People’s Daily, med rubriken “USA försöker omkullkasta rapporten och utnyttjar WHO som ett politiskt verktyg.”

Men den 10 augusti twittrade den schweiziska ambassaden: ”Letade efter Wilson Edwards, påstådd [schweizisk] biolog, citerad i press och sociala medier i Kina under de senaste dagarna. Om du existerar vill vi träffa dig!”

Den schweiziska regeringen stämplade rapporterna som “falska nyheter” och bad om att de skulle tas bort. Sedan dess har både Facebooksidan och de statliga nyhetsartiklarna i kinesisk media försvunnit från internet.

BMJ